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Un naufragio personal

Una amistosa introdución a la codificación de vídeo, parte 1: contenedores

Por Mark Pilgrim, traducción de Ángel Ortega. Artículo original: http://diveintomark.org/archives/2008/12/18/give-part-1-container-formats

[Estas notas se convertirán en una charla técnica sobre codificación de vídeo.]

Puedes pensar en los ficheros de vídeo como «ficheros AVI» ó «ficheros MP4». En realidad, «AVI» y «MP4» son sólo contenedores. Igual que un archivo ZIP puede contener cualquier tipo de fichero en su interior, los formatos contenedores de vídeo sólo definen cómo almacenar cosas dentro, no qué tipo de cosas tienen almacenadas (es algo más complicado que eso, porque no todos los «streams» de vídeo son compatibles con todos los contenedores, pero olvidemos eso de momento). Un fichero de vídeo habitualmente contiene múltiples pistas: una pista de vídeo (sin sonido), una o más pistas de sonido (sin vídeo), una o más pistas de subtítulos, y así sucesivamente. Normalmente las pistas están relacionadas; una pista de sonido contiene marcadores para ayudar a sincronizarse con el vídeo, y una pista de subtítulos contiene marcas de tiempo en las que mostrar cada frase. Cada pista individual puede contener metadatos, como la proporción visual en una pista de vídeo, o el idioma de una pista de sonido o de subtítulos. Los contenedores también pueden tener metadatos, como el título del vídeo en sí mismo, imágenes de la cubierta, números de episodio (para series de televisión), y cosas así.

Existen muchos formatos contenedores de vídeo. Entre los más populares están:

  • MPEG 4, habitualmente con una extensión .mp4. El contenedor MPEG 4 está basado en QuickTime, un antiguo contenedor de Apple (.mov). Los trailers de películas en la página de Apple usan el antiguo contenedor QuickTime, pero las películas que se alquilan desde iTunes se distribuyen en un contenedor MPEG 4, aunque a Apple le gusta distribuirlos con la extensión .m4v en lugar de .mp4.
  • Advanced Systems Format, típicamente con una extensión .asf ó .wmv. ASF fue inventado y es usado fundamentalmente por Microsoft en su Windows Media Player y su dispositivo Zune.
  • Flash Video, habitualmente con la extensión .flv. Flash Video se usa, como era de esperar, en Adobe Flash. En versiones anteriores a la 9.0.60.184 (también conocido como Flash Player 9 Update 3), éste era el único formato contenedor que Flash soportaba. Versiones más recientes de Flash también soportan el MPEG 4.
  • Matroska, con la extensión .mkv. Matroska es un estándar abierto, no cubierto por ninguna patente conocida, y para la que hay implementaciones de referencia «Open Source» para hacer cualquier cosa que se desee con ficheros MKV. Es usado fundamentalmente por hippies enamorados del Software Libre y, extrañamente, por piratas que copian películas en alta definición y series de televisión.
  • Ogg, con la extensión .ogg. Como Matroska, Ogg es un estándar abierto, amistoso al «Open source», y no cubierto por ninguna patente conocida. Como Matroska, lo usan principalmente hippies amantes del Software Libre, pero eso puede cambiar una vez que Mozilla empiece a distribuir su Firefox 3.1. Este navegador soportará de forma nativa (sin añadidos específicos de cada plataforma) el contenedor Ogg, el «codec» de vídeo de Ogg (Theora) y el «codec» de sonido de Ogg (Vorbis). En los sistemas de escritorio, Ogg está soportado directamente por todas las distribuciones de Linux, y se puede usar en Mac y Windows mediante la instalación de los componentes QuickTime o los filtros DirectShow, respectivamente.
  • Audio Video Interleave, habitualmente con la extensión .avi. También conocido como el «formato obsoleto basura que nunca muere». El contenedor AVI fue inventado por Microsoft en tiempos más sencillos en los que el hecho de que los ordenadores fueran capaces de mostrar vídeos era algo sorprendente. No soporta oficialmente muchas de las características de los contenedores más recientes; no soporta oficialmente ningún tipo de metadatos de vídeo; ni siquiera soporta oficialmente la mayoría de los «codecs» de audio y vídeo que se usan hoy. A medida que pasaba el tiempo, varias compañías han intentado extenderlo de formas incompatibles para soportar esto ó aquello, y es todavía el contenedor por defecto en codificadores populares como MEncoder.

Éste es el más breve de los resúmenes; hay literalmente docenas de contenedores en activo. DV, NUT, GP... la lista es interminable. Y hay muchos otros ensuciando el paisaje con tecnologías fallidas u obsoletas, procedentes de compañías que han intentado arrinconar el emergente mercado de vídeo definiendo sus propios formatos. Wikipedia tiene una buena comparación de contenedores.

http://diveintomark.org/archives/2008/12/18/give-part-1-container-formats

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